La radioayuda o radionavegación puede definirse como el conjunto de señales radioeléctricas, generalmente generadas en instalaciones terrestres y recibidas a bordo, que permiten a la aeronave guiarse.

Si bien el control de tráfico aéreo (ATC) o la asistencia de las aeronaves en tierra es importante e imprescindible, lo son en igual medida los sistemas de navegación que se encuentran en los aeropuertos. Estos sistemas electrónicos comúnmente llamados radioayudas, son sistemas electrónicos cuyo funcionamiento consiste en una emisión constante de ondas de radio, estas ondas son captadas por el avión que haya sintonizado la frecuencia de esa radioayuda, seguidamente los sistemas del avión traducen esas ondas en datos que son visualizados por la tripulación de cabina.

Existen varios tipos de radio ayudas entre las que se encuentran el VOR, el ADF, el TACAN, el ILS, etc.

El VOR proporciona diversa información al piloto, mostrándole la posición en un momento determinado frente a la estación emisora en cuestión, la mayoría de los VOR's incluyen el sistema de medida de distancia denominado DME. El ADF es la radioayuda más básica y funciona como una radio en banda AM y sólo informa del rumbo al que está la estación emisora. El ILS por el contrario está diseñado casi únicamente para realizar aterrizajes de precisión en condiciones atmosféricas adversas y sobre todo de baja visibilidad. La función principal del ILS es informar a la tripulación si en la aproximación el avión se encuentra en la senda de planeo de la pista, de forma que la toma de tierra sea suave.

Sistemas de radionavegación

Dependiendo de la información trasmitida a la aeronave, los sistemas de radionavegación se pueden dividir en:

    Punto fijo (NDB).
    Direccional-Azimutal (VOR/ILS-LLZ).
    Telemetría (DME).
    Elevación-Cenital (ILS-GP).

Tipos de sistemas

VOR y L/MF

Las rutas aéreas de VOR (Very High Omnidirectional Range) y de L/MF son sistemas que operan en altitudes bajas, por encima de los 1.200 pies sobre la superficie, pero sin llegar a los 18.000 pies sobre el nivel del mar.

El sistema VOR utiliza un código alfanumérico con una V seguida de un número (ejemplo: V21). Estas rutas aéreas se usan solamente con ayuda de navegación VOR/VORTAC. La navegación con VOR está libre de la estática, y es más fácilmente captada por el receptor por una línea de bases de vistas; por lo tanto, el rango de facilidad de tierra dependerá de la altitud de la aeronave. VOR es de un mínimo de ancho de 8 millas náuticas, donde la distancia debajo de las estaciones de VOR es mayor a 120 millas, la anchura de la ruta se incrementa hacia la cubierta seguida por los aviones en un ángulo de 4 1/2º de la línea central usando 2 estaciones en tierra.

La ruta L/MF (Low-Medium Frequency) se usa solo en frecuencias bajas y medianas de radio en la ayuda de navegación.

ILS

Instrument Landing System; es ILS una ayuda de aproximación y aterrizaje diseñada para identificar un patrón específico de aproximación para un alineamiento y descenso exacto de la aeronave al tocar tierra. Es el sistema más utilizado para aterrizajes con instrumentos, ya que ofrece:

  1. 'Información de Guía': Localizador, Planeo e Inclinación
  2. 'Información de Rango': Marcadores instrumentales
  3. 'Información de Vista': Luces de aproximación, zona de contacto con tierra, luces en la línea de centro y luces de la pista.

Para ayudar al piloto a seguir una aproximación por ILS, 2 pequeñas fuentes de alimentación proporcionan la información de rango, para indicar cuánto ha progresado el patrón de aproximación de la aeronave. El patrón de planeo se ajusta normalmente hacia los 3º sobre el horizonte así que éste interseca con el marcador medio (MM) a los 200 ft (pies) de altitud, cerca de 3500 ft de la cabecera de la pista. El marcador más lejano (MO) está a 5 millas de la cabecera de la pista; en este punto el patrón de planeo esta a 1400 ft de altitud sobre la cabecera.

Así el piloto que usa la aproximación ILS, tiene información continua de su posición con respecto al patrón correcto de planeo de centrado con respecto al acotamiento central de la pista.

Radiofaro

Un radiofaro es una estación emisora de radio que envía de forma automática y continua señales como ayuda a la navegación aérea y marítima.

Tipos

Existen básicamente dos tipos de radiofaros básicos:

NDB (Non-Directional Beacon, baliza no direccional): este radiofaro es el más antiguo y el más simple de los dos. La emisora envía una señal de radio, de frecuencia fija, que puede captarse desde todas las direcciones. Mediante un instrumento ADF (en inglés Automatic Direction Finder) a bordo del avión, el piloto puede seleccionar la frecuencia de esa emisora, que conoce por las cartas de navegación y observar la aguja del instrumento, la cual indica en qué dirección se encuentra el radiofaro. Los NDB están situados a lo largo de las principales rutas de navegación aéreas, y sobre todo en las inmediaciones de los aeropuertos, donde siguen siendo de gran utilidad para los pilotos cuando realizan maniobras de aproximación con poca o nula visibilidad. La emisión se realiza en frecuencia media y el alcance es de unas 30 millas náuticas (unos 50 kilómetros).

VOR (Very High Frequency Omnidirectional Range, Radiofaro omnidireccional de muy alta frecuencia): se trata de un radiofaro más moderno y más completo que el anterior. La emisora envía una doble señal, de las cuales una es fija, comparable a la del NDB. La otra es una señal que se emite mediante un dispositivo que gira rápida y continuamente en 360 grados. De esta manera el avión recibe una doble señal procedente de la emisora en cuestión. El instrumento VOR de a bordo, una vez el piloto ha seleccionado su frecuencia, según le indican las cartas de navegación, informa no sólo de la dirección en la que se encuentra el radiofaro, sino también en qué radial está volando el avión respecto a la emisora. El radial es la dirección de vuelo expresado en grados de la esfera terrestre, en la que la emisora VOR se convierte en centro. Así, un avión puede estar volando directamente hacia un VOR en el radial 270 (de salida), lo cual quiere decir que se acerca a la emisora en dirección este-oeste, mientras que otro avión también puede estar volando directamente hacia el VOR, pero en el radial 180 (de salida), en cuyo caso se acerca a la emisora en dirección norte-sur. Esto permite volar con precisión en las rutas y aproximaciones cada vez más densas. La emisión de radio del VOR se realiza en muy alta frecuencia (VHF) y su alcance es de unas 80 millas (unos 140 kilómetros).

El VOR lleva incorporado en muchos casos un dispositivo DME (en inglés Distance Measuring Equipment, es decir, equipo medidor de distancia), que permite al piloto, si su instrumento también dispone de este sistema, conocer la distancia exacta desde el avión al VOR. La importancia de este dato adicional es evidente. La identificación de la distancia la realiza el dispositivo de a bordo comparando las dos señales de radio recibidas desde el VOR. Cuando un radiofaro VOR dispone del sistema de medición de distancia se denomina VOR/DME. Por el contrario, también existen emisoras que sólo son DME, es decir, que sirven exclusivamente para conocer la distancia. Estas emisoras se encuentran generalmente en las zonas de los aeropuertos para facilitar las maniobras de aproximación.

Algunos VOR utilizados por la aviación civil son al mismo tiempo radiofaros de uso militar. En tal caso se denominan VORTAC (el término TAC se refiere a Tactical, o sea, táctico).

El VOR, al igual que el NDB, sirve tanto de ayuda a la navegación cuando se vuela hacia él como cuando el avión se aleja. También se utilizan ambos instrumentos para determinar una posición, lo cual se realiza estableciendo intersecciones que resultan del punto en que se cruzan las direcciones desde o hacia dos emisoras.

Ambos sistemas de radionavegación se encuentran todavía en uso generalizado en todo el mundo, si bien se prevé que en los próximos años comenzarán a ser utilizados de forma decreciente a raíz de la aparición del sistema GPS (en inglés Global Positioning System, sistema de posicionamiento global) que permite conocer mediante señales de satélites la posición de una aeronave con gran exactitud.