El P-80 fue el primer caza a reacción operativo de Estados Unidos, un diseño bastante convencional aparte del motor de turbina y el ala de flujo laminar. A finales de la Segunda Guerra Mundial cuatro máquinas estaban en Europa listas para el combate pero no llegaron a realizar ninguna misión.

Diseño y desarrollo
En 1939, el equipo de diseño de Kelly Johnson , en Burbank , California, propuso a las autoridades militares la construcción de un caza a reacción, el L-133 que resultaría anulado por la falta de una planta motriz y la indiferencia burocrática. Pero poco después, presionada por las exigencias de guerra, la USAAF solicitó a Johnson que produjese el nuevo diseño XP-80 en 180 días.

A pesar del optimismo con que el equipo comenzó su trabajo, nunca llegaron a sospechar que el producto de la inventiva de Kelly se convirtiese no sólo en el caza F-80, sino también en el T-33, el entrenador a reacción más difundido de Occidente y en el también formidable interceptador Lockheed F-94.

Adelantándose a las exigencias de la USAAF, el prototipo XP-80, pintado en verde espinaca y bautizado Lulu-Belle, estuvo dispuesto para su primer vuelo sólo 143 días después de comenzado el proyecto.

Estaba propulsado por un turborreactor británico Halford H.B1 de 1.360 kg de empuje, y el 8 de enero de 1944 con Milo Burcham a los mandos, se elevó por primera vez del suelo, pero los segundo y tercer prototipos XP-80A, así como el YP-80A de preserie estuvieron dotados con el General Electric I-40 de 2.980 kg de empuje.

A finales del conflicto, dos unidades se encontraban en Italia listas para el combate, otras dos habían llegado a Gran Bretaña y no menos de 16 se hallaban ya en condiciones de vuelo. Pero los primeros accidentes del P-80 se llevaron las vidas del principal as estadounidense, el mayor Richard I. Bong, el 6 de agosto de 1945, mismo día del bombardeo atómico sobre Hiroshima, y la del piloto de pruebas Burcham, el 20 de octubre de 1944. No obstante, y a pesar de la intensa actividad del proyecto, la II Guerra Mundial acabó demasiado pronto para que el caza a reacción de Lockheed lograse entrar en combate.

No fue hasta la puesta a punto del extraordinario motor turborreactor J33, desarrollado con tecnología británica por General Electric, pero fabricado por Allison, cuando el Shooting Star encontró su verdadera dimensión.

Las versiones J33-A-11 de 1.815 kg de empuje, J33-A-19 de 2.360 kg y la J33-A-25 de 2.450 kg propulsarían respectivamente a las variantes P-80A, P-80B y F-80C

En los últimos años del decenio de los cuarenta, una docena de escuadrones operaban con el F-80 en EE UU y Alaska. Diversos récords de velocidad y distancia habían demostrado la valía de la máquina.

El 22 de enero de 1946, el coronel Willia H. Council voló un P-80A de costa a costa en 4 horas y 13 minutos, a una velocidad media de 934,8 km/h y recorriendo una distancia de 3.919,9 km entre Long Beach, California y La Guardia, en Nueva York. El 19 de junio de 1947, el coronel Albert Byd voló el P-80R (Racey) desde el lago seco de Muroc, California, consiguiendo un nuevo récord mundial de velocidad a 1.003,88 km/h.

Dos años después, el as de guerra coronel Davis Schilling comenzó los autotraslados masivos de cazas F-80 a través del Atlántico.

Este avión era un monoplano de ala baja, con el tren de aterrizaje en configuración de triciclo y una cabina con visibilidad en 360º. La versión P-80 con un ala mejorada, entró en servicio en enero de 1945, y apenas 45 aviones de esta variante habían sido entregados antes del final de la guerra. Los planes para una producción masiva de 5.000 aviones fueron cancelados al final de la guerra, pero el desarrollo de versiones mejoradas elevó las unidades producidas por Lockheed a 5.691.

P-80C (después F-80C): última versión de serie, inicialmente con turborreactores J33-A-23 de 2.090 kg de empuje; los aviones de los lotes postreros recibieron los motores J33-A-35 de 2.450 kg de empuje; armamento revisado y capacidad para llevar cohetes subalares; construidos 749

Uruguay tuvo al menos 20 F-80C entregados en 1958, retirados en 1976.

Historia operacional
Corea
Cuando el presidente Truman destacó fuerzas estadounidenses para combatir en Corea, el 25 de junio de 1950, los "Shooting Star" limpiaron rápidamente los cielos de la aviación enemiga, equipados inicialmente con obsoletos aparatos de hélice. Pero al intervenir China en el conflicto, los cazas a reacción MiG, aunque pilotados por inexpertos aviadores recién formados, demostraron que los días de gloria del caza de Lockheed ya habían pasado.

A pesar de ello, el primer combate aéreo entre reactores que registra la historia tuvo lugar el 8 de noviembre de 1950 y en su curso, el primer teniente Russell Brown, volando a bordo del F-80C 49-737, consiguió, según los partes oficiales norteamericanos, el primer derribo de un MiG-15. Durante el resto del conflicto, y bastante más, lógicamente, el F-80 fue dedicado a misiones secundarias de ataque al suelo y apoyo a la infantería.

Especificaciones P-80A / F-80
Características generales

    Tripulación: 1
    Longitud: 10,5 m (34,4 ft)
    Envergadura: 11,8 m (38,7 ft)
    Altura: 3,4 m (11,3 ft)
    Superficie alar: 22,1 m2 (237,6 ft2)
    Peso vacío: 3 819 kg (8 417,1 lb)
    Peso cargado: 5 738 kg (12 646,6 lb)
    Peso máximo al despegue: 7 646 kg (16 851,8 lb)
    Planta motriz: 1× turborreactor centrífugo Allison J33-A-35.
        Empuje normal: 28 kN (2 855 kgf; 6 295 lbf) de empuje.

Rendimiento

    Velocidad nunca excedida (Vne): 996 km/h (619 MPH; 538 kt)
    Velocidad crucero (Vc): 750 km/h (466 MPH; 405 kt)
    Alcance: 2 780 km (1 501 nmi; 1 727 mi)
    Techo de servicio: 15 270 m (50 098 ft)
    Régimen de ascenso: 47,8 m/s (9 409 ft/min)
    Carga alar: 260 kg/m2 (53,3 lb/ft2)
    Empuje/peso: 0,004 kN/kg

Armamento

    Ametralladoras: 6× calibre 12,7 mm
    Puntos de anclaje: 10 con una capacidad de 1 600 kg, para cargar una combinación de:
        Bombas: 4 x bombas de 500 kg
        Cohetes: 8 x cohetes no guiados

Aviónica
Radar de tiro y compensador de caída balística.